美國國家航空暨太空總署第一具設計用來研究火星深層內部的機器人探測器「洞察號」,經過6個月的太空旅行後,正快速接近火星,明天可能會按照計畫降落在這顆紅色星球上。洞察號(InSight)5月從加州發射升空,航行5億4800萬公里後,預定格林威治標準時間26日晚間8時(台北時間27日凌晨4時)抵達目的地,降落在火星布滿塵土的岩石地表上。若一切依照計畫進行,洞察號將以每小時1萬9310公里的速度衝入火星大氣層。在降落地表的約124公里旅程中,大氣層摩擦力、巨大降落傘和反推火箭會讓洞察號減慢速度。6.5分鐘後,當它降落火星地表時,會以每小時僅8公里的速度移動。這具靜態探測器接下來會暫停16分鐘,等降落地點週遭的塵埃確實落定後,碟狀太陽能電池陣列就會展開,以提供太陽能。位於洛杉磯附近的航太總署(NASA)噴射推進實驗室(JPL)任務操控小組希望,能從迷你人造衛星收到洞察號安全降落的實時電子確認訊號。這些衛星跟著洞察號一起發射升空,將會飛越火星。噴射推進實驗室操控人員也期望,當洞察號降落在埃律西昂平原(Elysium Planitia)上時,能收到週遭環境的照片。平滑的埃律西昂平原鄰近火星赤道。洞察號的降落地點,和2012年火星探測器「好奇號」(Curiosity)的降落點相距約600公里。好奇號和汽車一樣大,是NASA送往火星的前一部太空載具。洞察號重約360公斤,尺寸比好奇號小。洞察號的英文名稱InSight其實是「地震調查、測地學和熱傳遞內部探索」(Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport)的簡稱。若把1960年代「水手號」(Mariner)掠過火星的太空任務也算進去,洞察號是美國的第21次火星探測任務。另外還有約20次的其他火星探測任務,是由其他國家發射進行。


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